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Las pulgas

Las pulgas pertenecen al orden Siphonaptera y son bichitos diminutos de apenas 0,8 a 7 milímetros de longitud (en casos muy excepcionales), por lo cual pasan inadvertidas hasta el momento en que sentimos picazón generalmente en las piernas.

Tienen el cuerpo muy duro y comprimido lateralmente para moverse fácilmente entre los pelos de los animales que parasitan. Afortunadamente no disponen de alas. Su aparato bucal esta adaptado para introducirlo dentro de la piel y succionar la sangre. Las antenas son muy cortas, los ojos son simples o bien están ausentes.

Quizás una de las características que más llama la atención de ellas es su habilidad para saltar utilizando sus patas posteriores, tanto así que pueden brincar en promedio a unos 20 cm de altura y a una distancia de 40 cm de largo. Si una pulga tuviese el mismo tamaño de una persona de 1,7 metros, podría saltar un edificio de aproximadamente cinco pisos y a la olímpica distancia de 27 metros, equivalente a siete automóviles compactos en fila Existen unas 2.400 especies distribuidas alrededor de todo el mundo como parásitos externos principalmente de mamíferos (un 90 por ciento) como las ratas, conejos, perros, todo tipo de gatos (incluso salvajes), cerdos, y murciélagos. Sin embargo unas 100 especies (un seis por ciento), infestan aves.

A diferencia de los piojos, los cuales dependen en forma exclusiva del hospedante para refugio, regulación de temperatura, sitios de oviposición así como alimento. Las pulgas son parásitos intermitentes puesto que abandonan al huésped durante varios periodos de tiempo. Cuando se alimentan de una gran variedad de animales se trasladan frecuentemente de uno a otro, en cambio aquellas que son mas estrictas al escoger el hospedante, solo infestan temporalmente a otros, particularmente si están hambrientas. La pulgas tienen metamorfosis completa y sus larvas son diminutas, sin patas pero muy activas y a diferencia del adulto, solo unas pocas son ectoparásitas (parásitos externos).

La gran mayoría son habitantes de nidos, madrigueras o sitios de descanso de animales domésticos o salvajes y se alimentan de restos orgánicos vegetales o animales, como los que se encuentran en las ranuras de los pisos Por su forma de alimentarse, son transmisores de enfermedades muy serias causadas por bacterias, tenias, rickett- sias, protozoarios, virus y nemátodos.

Las pulgas son las responsables del esparcimiento de la peste bubónica o muerte negra en el medio este de Europa y Asia durante el siglo VI matando a 100.000 millones de personas, una segunda epidemia se desato en el continente europeo durante el siglo XIV, causando la muerte de 75 millones de personas lo cual representó de un 25 a un 50 por ciento de la población de aquella época. La peste bubónica es causada por una bacteria conocida como Yersinia pseudotuberculosis pestris (anteriormente Pasteurella pastis) y es transmitida de las ratas al hombre por varias especies de pulgas, principalmente por la pulga oriental de las ratas.

En Costa Rica era muy frecuente el escuchar a la gente hablar de las niguas y de la molesta picazón que ocasionaban en los pies de nuestros descalzos campesinos En realidad se trata de una especie de pulga conocida como Tunga penetrans muy común en el área tropical, cuyos machos y hembras vírgenes se alimentan al igual que los otros miembros de su grupo, de varios mamíferos.

Después de copular, la hembra barrena dentro de la piel de los humanos (frecuentemente debajo de las uñas), u otros animales y produce una llaga ulcerada muy dolorosa, que puede transformarse en gangrena si no se trata apropiadamente. Una vez dentro, se alimenta de los tejidos que la rodean, el abdomen se infla por la acumulación de huevos, los cuales son expulsados hacia afuera cuando están maduros y caen al suelo para desarrollarse como larvas. Después que los huevos son descargados, el cuerpo de la hembra es expulsado hacia afuera por la presión del tejido que le rodea.

El combate exitoso de estos molestos insectos, depende de la eliminación de ratas y otros roedores, el aseo y tratamiento de animales domésticos así como alfombras y tapetes, perreras, chiqueros o albergues que utilizan, también debajo de los edificios a que tienen acceso. De igual forma, es importante la limpieza frecuente de pisos en especial los de madera, así como el cambio de la ropa de cama.

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